In de loop der eeuwen heeft Sri Lanka veel verschillende hoofdsteden gekend. Bijvoorbeeld omdat een prins zijn vader had vermoord en dekking zocht (het hele verhaal daarover lees je hier). Of omdat soldaten uit India de oude hoofdstad hadden verwoest. De belangrijkste en bekendste koningssteden zijn Anuradhapura, Sigiriya, Polonnaruwa, Kandy en de huidige hoofdstad Colombo. Laat je door ons meevoeren langs alle vijf. Wil je zelf ook een nacht koning(in) van de Parel in de Oceaan zijn? We hebben koninklijke overnachtingsplekken toegevoegd!

 

Vooraf: Vijaya, de stamvader van alle koningen

In de 6e eeuw voor Christus was er eens een Zuid-Indiase Prins die niet wilde deugen, Vijaya. Hij werd samen met 700 andere mannen op een schip gezet en verbannen. Ze kwamen aan in Sri Lanka, namen bezit van het eiland een stichtten de eerste Singalese dynastie. Vijaya is daarmee de stamvader van de 180 Singalese koningen die volgden.

Vijaya zou afstammen van een leeuw. Zijn grootmoeder, een Indiase prinses, werd tijdens een reis overmeesterd door een leeuw, die toen hij haar zag op slag zijn bloeddorst vergat en verliefd werd. Samen kregen ze een zoon en een dochter, die vervolgens samen (ja, samen) 16 zonen kregen. De verbannen Vijaya was daarvan de oudste. Zijn fratsen en het incestueuze familieverhaal worden graag vergeten, maar de leeuw schittert nog steeds op de Sri Lankaanse vlag.

 

 

Monniken anuradhapura
Monniken bij een tempel in Anuradhapura.

Stop 1: Anuradhapura

Anuradhapura is de oudste stad van Sri Lanka en een heilige plaats voor Boeddhisten. Het ligt in het binnenland, vrij noordelijk, en zou in de 5e eeuw voor Christus gesticht zijn door koning Anuradha. In 380 v.C. werd het de hoofdstad. De stad ligt tussen twee grote, kunstmatige meren en kende al vroeg zeer goede irrigatie, waardoor het tot economische en culturele bloei kon komen. Ooit waren hier tientallen kloosters en tienduizenden monniken. De overblijfselen van deze oude stad – vaak in bijzonder goede staat – zijn adembenemend en een dag is niet genoeg om ze allemaal te zien. Religieus hoogtepunt vormt de heilige Bo-boom, een stek van de boom waaronder Boeddha in India verlichting vond. Het moderne Anuradhapura ligt tegen de inmiddels goed beschermde en onderhouden oude stad aan.

De omgeving van Anuradhapura is om nog een andere reden belangrijk voor het boeddhisme. Zo’n 10 kilometer ten oosten ervan ligt Mihintale, waar koning Devanampiya Tissa in aanraking kwam met het boeddhisme, besloot zich erin te verdiepen en onder zijn onderdanen te verspreiden. Mihintale is nu een bedevaartsoord, met een prachtig hooggelegen stoepa – een heilig, boeddhistisch bouwwerk – en toekijkend boeddhabeeld.

Slapen: The Sanctuary at Tissawewa

The Sanctuary at Tissawewa is meer dan honderd jaar oud en ligt ín de oude stad, in tegenstelling tot vrijwel alle andere accommodaties in Anuradhapura. De kamers zijn luxe en je kunt eten in de tuin, het overdekte terras of op je eigen balkon. Koningin Elizabeth ging je voor.

 


 

sigiriya
De leeuwenrots in Sigiriya.

Stop 2: Sigiriya

Sigiriya ligt ten zuiden van Anuradhapura en in veel bosrijker gebied. Het is maar kort de hoofdstad geweest van Sri Lanka, aan het einde van de 5e eeuw na Christus. Koning Kassapa liet er bovenop een grote rots zijn paleis bouwen, omdat hij bang was voor wraakacties van zijn broer: Kassapa had namelijk hun vader vermoord om zelf de macht te kunnen grijpen. (Benieuwd naar de details van deze broederstrijd? We schreven er dit verhaal over.)

Kassapa’s paleis bovenop de Leeuwenrots is de belangrijkste attractie van Sigiriya. Weinig muren staan nog overeind maar ook in ruïnevorm is duidelijk te zien hoe groot en indrukwekkend het complex moet zijn geweest. Bovendien is het uitzicht over de omgeving onvergetelijk.

Slapen: Jetwing Vil Uyana

Jetwing Vil Uyana is een zeer luxe resort in de buurt van de Leeuwenrots van Sigiriya. De bungalows liggen midden in de natuur: je kunt kiezen of je uitzicht wil op de tuin, het moeras, het meer, het bos of een rijstveld. Veel bungalows hebben een privé-zwembad. Jetwing Hotels richt zich al ruim veertig jaar op ecotoerisme en de keten heeft eigen natuurbeschermers in dienst.

 


 

Polonnaruwa
Tempelruïnes in Polonnaruwa.

 Stop 3: Polonnaruwa

Omdat Anuradhapura vrij noordelijk ligt en de Singalese koningen hun rijk vrijwel constant tegen invasies uit Zuid-India moesten beschermen, werd halverwege de 9e eeuw de hoofdstad naar het zuidoosten verplaatst, naar Polonnaruwa. De stad bestond al langer, maar kwam als koningsstad pas echt tot bloei, met als hoogtepunt de 12e eeuw, waarin Polonnaruwa een van de centra van Zuidoost-Azië was. Door overmoed en spilzucht ging het daarna bergafwaarts.

Veel van de tempels en paleizen uit de bloeitijd zijn nog te bewonderen. Net als in Anuradhapura bevindt het moderne Polonnaruwa zich aan de rand van de oude stad en vormen de ruïnes een groot archeologisch park. Het is compacter dan Anuradhapura, maar ook hier kun je gemakkelijk een dag je ogen uitkijken en nog niet alles hebben gezien. Er zijn zowel hindoeïstische tempels als boeddhistische, en de uitgehakte Boeddha’s vormen een hoogtepunt.

Slapen: The Lake House

Zoals de naam doet vermoeden ligt The Lake House aan een groot meer – het grootste door mensen aangelegde meer ter wereld. Het ligt in de oude stad van Polonnaruwa en koningin Elizabeth verbleef hier toen ze in 1954 op Commonwealth-tour was. De Royal Suite met jacuzzi en butlerservice is nog steeds te boeken.

 


 

Kandy tempel van de tand
De tempel van de tand in Kandy.

Stop 4: Kandy

Vanaf 1592 woonden de Sri Lankaanse koningen in Kandy. De stad ligt in het midden van het land, in heuvelachtig gebied. Kandy is minder oud dan de eerdere koningssteden: pas vanaf de 14e eeuw werd de plek bewoond. In 1803 deden de Britten een poging de stad in te nemen, maar dankzij de bescherming van de brede Mahaweli Ganga, Sri Lanka’s grootste rivier, lukte dat niet. Een nieuwe poging van de Britten, in 1815, slaagde wel. Ze namen Kandy in en zetten de koning af. Daarmee kwam er een einde aan de macht van Vijaya’s nakomelingen over het eiland.

De belangrijkste boeddhistische tempel van Sri Lanka bevindt zich in Kandy, de Tempel van de Tand. Hierin zou een hoektand van Boeddha liggen, die ooit vanuit India naar Sri Lanka zou zijn gesmokkeld in het haar van een prinses. Sindsdien is de tand in het bezit van de koningen en verhuisde hij met hen mee. De koningen zijn verdwenen, maar de tand heeft een nieuwe verblijfplaats gevonden in de indrukwekkende tempel. De tand zelf is niet te bewonderen, de tempel wel.

Slapen: The Queen’s hotel

In een rijtje met koninklijke overnachtingsplaatsen kan een beroemd hotel met ‘Queen’ in de naam niet ontbreken, maar je moet wel de charme van vergane glorie kunnen waarderen. The Queen’s hotel ligt heel centraal, naast de Tempel van de Tand, en heeft gigantische kamers met veel hout. De tijd heeft er stilgestaan – op de goede en minder goede manier.

 


 

zicht op Colombo
Zicht op Colombo.

 Stop 5: Colombo

Na de koloniale overheersing door de Britten werd in 1948 Colombo de hoofdstad van Sri Lanka. Colombo ligt aan de zuidwestkust en is de grootste, meest kosmopolitische en vooral drukste stad van het eiland. Inclusief de voorsteden wonen er bijna 3 miljoen mensen, en het verkeer is er, vriendelijk gezegd, chaotisch. Veel gebouwen herinneren aan de koloniale tijd: Portugese kerken, Nederlandse straatnamen, Engelse gebouwen. Colombo is altijd een havenplaats geweest – de naam komt van het Singalese woord voor haven, Kolamba. Vanwege de handel werd de stad vanaf de Portugese tijd (16e eeuw) steeds groter en belangrijker.

Colombo bestaat uit verschillende wijken met eigen karakters. De historische wijk Fort, de volkswijk Pettah, de chique Cinnamon Gardens: een bijzondere mix van alles wat Sri Lanka’s verleden en heden te bieden heeft. Er zijn musea, parken, tempels, kerken, sportstadions – een moderne metropool en Sri Lanka’s belangrijkste stad, al is het inmiddels zonder koning.

Slapen: Paradise Road Tintagel Colombo

Paradise Road Tintagel Colombo is een klein, luxe hotel in de ambassadewijk van Colombo. Het is het oude woonhuis van de succesvolle politieke familie Bandaranaike: vader Solomon was minister-president, moeder Sirimavo ook (en daarmee de eerste vrouwelijke minister-president ter wereld), en jongste dochter Chandrika was Sri Lanka’s eerste vrouwelijke president. Sinds 2005 wordt het als hotel uitgebaat, en er is ondanks de presidenten nog een koninklijk tintje: in 2013 verbleven prins Charles en zijn vrouw Camilla hier.